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Des scientifiques ont suspendu des rhinocéros à l’envers à des hélicoptères… pour la science

Chaque année, une sélection d’expériences scientifiques apparemment étranges et inutiles reçoit le prix Ig Nobel. Décerné par le magazine scientifique et humoristique Annals of Improbable Research, le prix récompense des projets qui « font d’abord rire les gens, puis les font réfléchir ».

Une étude récente qui a suspendu des rhinocéros à l’envers par leurs chevilles à partir d’un hélicoptère a dû être une référence pour les juges du prix, obtenant le prix Ig Nobel des transports 2021. Mais tandis que les rhinocéros suspendus produisent des photographies spectaculairement absurdes, derrière le prix et l’étude se cache une affaire sérieuse.

Les rhinocéros sont en difficulté. Il existe cinq espèces de rhinocéros et toutes sont menacées. Le rhinocéros blanc de trois tonnes est le moins menacé, mais il n’en reste encore qu’environ 20 000 dans la nature. L’espèce suspendue à l’envers dans l’étude est le rhinocéros noir, pesant 1,5 tonne et avec une population estimée à seulement 5 000.

Pour tenter de protéger les populations de rhinocéros, les écologistes ont essayé l’écornage (pour essayer de rendre les rhinocéros moins désirables pour les braconniers), la translocation (déplacement des rhinocéros, y compris la tête en bas par hélicoptère), et même la résurrection (création d’embryons à partir d’œufs et de spermatozoïdes, voire l’ADN, d’individus morts).

Nous transférons les rhinocéros parce qu’ils vivent dans des zones gardées et clôturées pour les garder surveillés – et protégés, en théorie, du braconnage de la corne de rhinocéros, leur principale menace. Mais cela empêche les animaux de coloniser de nouvelles zones, de recoloniser des zones vacantes ou de mélanger des gènes entre les zones.

Les écologistes doivent donc prêter main-forte – ou hélicoptère – pour placer les rhinocéros dans de nouvelles régions. Mais jusqu’à l’étude lauréate du prix Ig Nobel, nous n’étions pas tout à fait sûrs que ce transport à l’envers était réellement sans danger pour les rhinocéros impliqués.

Les herbivores suspendus

La capture et le transfert de grands mammifères peuvent être dangereux et perturber le bien-être des animaux concernés. Les grands mammifères africains, y compris les éléphants, les girafes et les rhinocéros, sont physiologiquement sensibles.

L’ensemble du processus de capture et de translocation peut entraîner un stress psychologique et physiologique. Si de tels animaux reçoivent une dose trop importante de tranquillisant, ou sont laissés dans la mauvaise position sous tranquillisant, ils peuvent mourir.

Historiquement, les méthodes de transfert de la faune étaient informelles et expérimentales, les méthodes efficaces se propageant par le bouche à oreille. De plus en plus, cette approche ad-hoc a été remplacée par la recherche scientifique formelle, soutenant soit la sagesse perçue, soit fournissant de nouvelles innovations.

Il est donc important, pour des raisons de santé et de bien-être animal uniquement, que les procédures appliquées pour capturer et déplacer les gros animaux soient aussi sûres et non perturbatrices que possible.

Depuis plusieurs années, des rhinocéros africains ont été déplacés en les suspendant la tête en bas à un hélicoptère, les yeux bandés et sous tranquillisant. En plus de permettre la capture et le transfert à courte distance de rhinocéros depuis des zones inaccessibles par la route, le transport par hélicoptère peut signifier des temps de trajet plus courts, il peut donc être préférable pour le rhinocéros lorsque cela est pratique.

Mais personne n’avait jamais établi si la suspension à l’envers était nocive pour les rhinocéros. Bien sûr, les rhinocéros semblent bien lorsqu’ils sont réveillés à leur destination finale – mais sont-ils vraiment OK par la suite ?

C’est là qu’intervient la science. Cela peut sembler drôle de pendre délibérément 12 rhinocéros noirs la tête en bas pendant 10 minutes juste pour surveiller leur physiologie. Mais si personne ne fait la recherche, personne ne sait si c’est un moyen sûr de transporter un animal en voie de disparition.

L’étude lauréate du prix Ig Noble a comparé la fonction respiratoire et les effets métaboliques des rhinocéros lorsqu’ils étaient suspendus par les chevilles à lorsque les mêmes animaux étaient couchés sur le côté.

Les chercheurs ont découvert que l’efficacité respiratoire des rhinocéros suspendus à l’envers est légèrement meilleure que lorsque les rhinocéros sont couchés sur le côté pendant la tranquillisation. Ainsi, le procédé s’affirme au moins aussi bon que les modes de transport traditionnels.

Déménagement de rhinocéros

J’ai participé à de nombreuses opérations de capture et de translocation de rhinocéros blancs en Afrique du Sud pour mes propres recherches : collecter des échantillons de sang et de salive pour évaluer le stress physiologique associé à la capture.

Les équipes avec lesquelles j’ai travaillé ont également utilisé des hélicoptères, mais uniquement pour darder le rhinocéros avec un tranquillisant aérien. Les rhinocéros ont ensuite été réveillés dès que possible avant de les promener, les yeux bandés et les oreilles protégées, sur des caisses pour le transport routier par camion vers des endroits situés à plusieurs heures de distance.

Pendant le transport de rhinocéros sur de longues distances, il n’est ni économique ni sain pour le rhinocéros de rester tranquillisé – le transport routier est donc préféré.

Bien qu’être proche de bêtes aussi impressionnantes soit humiliant et que l’expérience de capture soit quelque peu excitante, ma motivation pour être là était la science : collecter des données sur les effets de la capture, pour finalement informer et améliorer la conservation de la faune.

Néanmoins, j’ai toujours ressenti une tristesse que nous devions faire subir à ces géants sensibles et doux un processus aussi peu naturel en premier lieu. Mais malheureusement nous n’avons pas le choix.

Si nous voulons sauver efficacement les espèces menacées, nous ne pouvons pas simplement les laisser tranquilles. Ils doivent être gérés, et cela signifie souvent les déplacer là où ils sont plus à l’abri du braconnage, ou vers de nouvelles zones pour essayer d’étendre la population et de diversifier les populations consanguines locales.

Nous voulons que ces animaux survivent à la procédure de capture et de translocation, et qu’ils aient des systèmes immunitaires et reproducteurs aussi forts et sains que possible lors de leur libération.

Pour y parvenir, il faut de la science. Et si cette science implique de suspendre des rhinocéros à l’envers, ou d’autres recherches apparemment étranges et amusantes, faisons-le. L’extinction de la faune n’est pas une question de rire, même si elle offre l’occasion étrange de rire pendant que nous apprenons.La conversation

Jason Gilchrist, écologiste, Edinburgh Napier University.

Cet article est republié à partir de The Conversation sous une licence Creative Commons. Lire l’article original.

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